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Alternatives au cinéma américain

Cela fait partie de notre série Histoires d'origine, une chronique bimensuelle qui utilise l'histoire du cinéma pour comprendre les sujets d'actualité d'aujourd'hui.


Autant nous aimerions être assis dans un théâtre sombre à manger du pop-corn au beurre et regarder trente minutes de bandes-annonces, ce n'est tout simplement pas possible pour le moment. Parfois, on a l'impression que nous ne reverrons plus jamais les films de la même manière, mais les gens ont toujours trouvé d'autres façons de les regarder. Pour comprendre comment nous continuerons de nous adapter pour regarder des films à l'avenir, nous devons prendre du recul.

Avant que les cinémas soient conçus pour être la meilleure façon de faire l'expérience des films, nous avons vu les images animées de différentes manières. Au début, les innovateurs ont montré leurs films dans des théâtres temporaires qui pouvaient être emballés et passés à la prochaine foire ou exposition. En 1895, Charles Francis Jenkins et Thomas Armat a fait une projection publique au Cotton States and International Exposition pour montrer le projecteur de cinéma de Jenkins, le Phantoscope. Jenkins et Armat ont montré leurs courts métrages muets parmi d'autres expositions de progrès technologiques dans les machines, l'agriculture, et plus encore.

Il y avait aussi des moyens de regarder les premières formes de cinéma sans faire partie d'un public. Les machines «peep show» ont été conçues pour qu'une seule personne puisse regarder des films. Les mutoscopes étaient généralement placés dans des arcades ou des piliers où les gens inséraient une pièce pour regarder une série de photographies retournées successivement pour créer une image en mouvement. Comme le nom de «peep show» le suggère, ces machines comprenaient des programmes qui montraient des images risquées de femmes, mais il y avait aussi des versions spéciales de films de théâtre, y compris celles avec Charlie Chaplin, disponibles après leur sortie initiale.

Regarder avec un public était plus populaire, mais la plupart des premiers films ont été projetés dans des bâtiments destinés à d'autres fins, tels que les théâtres de vaudeville. Ils devaient accueillir à la fois des projections et des spectacles, ce qui ne permettait pas autant de projections qu'un cinéma désigné le ferait. Bientôt, les gens ont commencé à convertir de vieux espaces en lieux pour regarder des films tout le temps. Le premier théâtre «nickelodeon», nommé en raison des frais d'admission, a eu lieu à Pittsburgh, en Pennsylvanie, en 1905. Nickelodeons a montré des courts métrages en continu et assis très peu de personnes. Plus les films s'allongeaient, plus les lieux devenaient confortables et élaborés, et regarder des films dans les théâtres désignés devenait la norme.

Tout le monde n'avait pas accès à ces théâtres, en particulier ceux qui étaient enfermés dans une société libre. Les films étaient également intégrés dans les prisons, ce qui nécessitait un type d'installation différent d'une expérience théâtrale normale. Même les prisons les plus dures comme Sing Sing à New York ont ​​donné aux détenus la possibilité de regarder des films. Là-bas, des films ont été projetés dans la chapelle dès 1917. Lewis E. Lewes, le célèbre gardien Sing Sing de 1920 à 1943, a déclaré que ses détenus adoraient les westerns, les films policiers et les drames nationaux.

Semblable à ce qui est représenté dans une scène de Le rachat de Shawshank, la configuration était différente d'une expérience théâtrale à certains égards. Les détenus étaient entassés dans des endroits non conçus pour regarder des films. Les gardiens étaient souvent à proximité pour s'assurer que les détenus ne faisaient rien qu'ils n'étaient pas censés faire, ce qui pouvait causer beaucoup de distractions. Dans les projections en prison, il n'y avait pas de projectionnistes formés comme dans les salles de cinéma pour projeter les films.

Il n'y avait pas de séparation entre le public et le projecteur dans ces configurations de prison, ce qui rendait la projection de films alors que le film de nitrate était très dangereux. Dans une prison du Texas en 1928, un groupe de détenus a été pris au piège dans leur chapelle après qu'un film qu'ils regardaient a pris feu. Quelqu'un avait fumé et lancé la cigarette trop près du projecteur et le film de nitrate a explosé. Deux hommes sont morts et plusieurs ont été blessés parce que la prison n'a pas pris les mesures de sécurité appropriées et a même enfermé les hommes à l'intérieur de la chapelle.

Hollywood a également trouvé que le public dans les prisons était une opportunité de publicité. Quand la 20th Century Fox sort Johnny Apollo, le drame du crime de 1940 avec Tyrone Power et Dorothy Lamour, ils ont organisé une projection préliminaire pour les détenus et les journalistes à Sing Sing. Cette projection a été utilisée pour créer un buzz pour le film en le montrant à un «public condamné», mais elle a donné aux prisonniers un privilège que les citoyens ordinaires peuvent avoir. Bien que leur expérience de visionnage de films ait souvent été rude et même parfois dangereuse, ils ont pu rester connectés à la culture avec des projections de films bien avant que des copies de films ne soient facilement accessibles au public.

Parfois, des événements historiques empêchaient une grande partie du public de fréquenter également les salles de cinéma. Pendant la Seconde Guerre mondiale, l’industrie du divertissement du pays tout entier s’est réunie pour divertir les soldats à l’étranger lorsqu’ils n’étaient pas occupés à se battre sur les lignes de front. Hollywood était plus qu'heureux d'offrir du divertissement aux troupes. Des stars comme Judy Garland, Marlene Deitrich et Bob Hope ont toutes donné des performances en direct pour les soldats, mais les studios ont également permis aux soldats de regarder des films même lorsqu'ils étaient loin des salles de cinéma.

En plus des films de formation pédagogique et des actualités, les soldats ont eu accès à des copies de nombreux films hollywoodiens. Pendant la Seconde Guerre mondiale, l'Overseas Motion Picture Service, une liaison gouvernementale entre les troupes et Hollywood, a distribué plus de 43 000 longs métrages aux soldats, dont certains films avant leur sortie aux États-Unis. L'hypothèse commune est que les soldats recherchaient exclusivement des films d'évasion comme des comédies musicales et des comédies, mais ils ont également apprécié la version de combat que Hollywood a créée dans leurs drames de guerre. Pour certains, cela a aidé à leur donner une image idéalisée de ce pour quoi ils se battaient, ce qui est un évasion à part entière.

La plupart des descriptions de la façon dont les soldats regardaient les films impliquent des configurations aléatoires partout où il y avait de la place pour que les hommes se rassemblent autour d'un écran. Les troupes de l'armée projetaient souvent des films à l'extérieur et s'assoyaient par terre ou sur des boîtes de ravitaillement. Les projections ont souvent été interrompues par des intempéries ou même des menaces d'attaque. Sur les navires de la Marine, l'équipage s'installait parmi les couchettes à l'intérieur du navire si le temps était mauvais. L'arrangement des sièges dépendrait du grade militaire. L'atmosphère de ces projections s'aligne mieux avec les «projections tapageuses» que nous avons maintenant, où les membres du public sont encouragés à crier des commentaires et à chanter avec ce qui se passe à l'écran.

Les soldats ont eu beaucoup de temps pour fumer (à une distance de sécurité du stock de films) et discuter du film entre les bobines car ils n'avaient accès qu'à un seul projecteur et devaient s'arrêter complètement pour changer de bobine. Après avoir expédié des tirages à travers les océans pendant une crise mondiale, les copies de films n'étaient pas en parfait état et parfois découpées par endroits. Probablement accentué par la mauvaise mise en scène, le son des copies de films a également déçu les soldats. Cependant, ces déceptions ont donné amplement le temps de plaisanter et de s'amuser, ce qui était l'objectif principal de ces projections.

La plus grande séparation des théâtres pour le grand public est venue de la popularisation de la télévision après la Seconde Guerre mondiale. Le premier téléviseur a été inventé en 1927, mais ce n'était une possibilité abordable pour la plupart des Américains qu'après la guerre. En 1949, les téléviseurs n'étaient plus seulement utilisés pour les journaux télévisés, et les Américains pouvaient regarder des émissions de divertissement comme Le Théâtre Texaco Star et Howdy Doody s'ils se trouvaient à portée des stations de radiodiffusion. De 1946 à 1951, le nombre de téléviseurs en Amérique est passé de 6 000 à 12 millions.

Il n'est pas étonnant que Hollywood ait commencé à voir la véritable menace que la télévision faisait peser sur son industrie. Lorsque les chaînes de télévision cherchaient à remplir le temps d'antenne avec des films hollywoodiens, les studios étaient avares des types de films qu'ils autorisaient à jouer. La plupart des chaînes de télévision indépendantes ont diffusé de mauvaises copies de films B ou de films dont les studios savaient qu’ils ne pourraient pas gagner de l’argent s’ils les rééditions au cinéma. La règle générale pour les stations qui voulaient regarder des films à la télévision dans les années 50 était que cela devait être fait avant 1948. Cela excluait les films les plus populaires de l'époque ainsi que la plupart des films en couleur. C'était la première fois que les citoyens ordinaires pouvaient regarder des films dans leurs propres maisons, sans avoir à posséder un projecteur de cinéma et des copies de films. Ce ne serait pas le dernier.

La popularité croissante de la télévision dans les foyers américains a amorcé le passage à regarder des films à la maison, mais la véritable menace pour les cinémas est venue plus tard. Le prochain épisode d'Origin Stories examinera comment l'évolution des films en dehors des cinémas a évolué encore plus au cours des décennies suivantes et à quoi ressemblera l'avenir de regarder des films.

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