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Le film Harrison Ford est basé sur le vrai crime

Histoires réelles est une chronique continue sur les histoires derrière les films et les émissions de télévision. C'est si simple. Cet épisode se concentrera sur la véritable histoire de The Fugitive.


La série télévisée des années 1960 Le fugitif et l'adaptation du film qui a suivi en 1993 avec Harrison Ford se vantent du même principe scandaleux: un médecin est accusé à tort d'avoir tué sa femme et est envoyé en prison en conséquence. Il s'échappe alors de ses chaînes et part à la recherche du vrai tueur, provoquant une chasse à l'homme dans le processus.

C'est un concept de thriller simple et divertissant. Cependant, l'histoire est également en partie basée sur un cas réel. Bien que pas aussi exaltant que Le fugitif, l'histoire vraie implique un médecin qui a été accusé du meurtre de son épouse pour être disculpé plus tard. Malheureusement, le cas réel n'a fourni aucune réponse claire quant à l'identité du véritable coupable.

Tout a commencé le 4 juillet 1954, lorsque la femme enceinte de Sam Sheppard, Marilyn, a été battue à mort dans la maison du couple à Bay Village, Ohio. Sheppard, un ostéopathe, a affirmé qu'il dormait sur le canapé lorsqu'il a entendu des bruits provenant de la chambre à l'étage où dormait sa femme. Il s'est précipité pour trouver un intrus aux «cheveux touffus» qui l'attaquait. Sam a été assommé par l'homme, mais il a récupéré et l'a poursuivi à travers la pelouse, pour être à nouveau battu. Le fils du couple dormait dans sa propre chambre pendant que les combats se déroulaient.

Les autorités n’ont pas cru le récit de Sheppard sur l’incident et il a été arrêté pour meurtre. Il a subi son procès à l'automne de cette année et a finalement été déclaré coupable et condamné à une peine d'emprisonnement à perpétuité. L'affaire et le procès ont également provoqué une frénésie médiatique qui a pu influencer l'issue de la procédure. Le consensus général parmi la presse était que Sheppard était coupable, mais leur chronique des événements a fait l'objet de nombreuses critiques au fil des ans.

Les procureurs ont soutenu que Sheppard avait tué Marilyn en raison de difficultés conjugales. Ils ont suggéré qu'il avait trompé sa femme et qu'il voulait quitter son mariage. L’avocat de Sheppard a tenté de contrecarrer cette affirmation en faisant remarquer que le défendeur avait subi des blessures qui n’auraient pu être infligées que par un intrus. Cela dit, malgré l’absence de preuves claires, l’histoire de l’accusation était suffisante pour que le jury le croie. C'était aussi le récit filé par les journaux.

Le traitement de l’affaire par les médias a depuis été jugé contraire à l’éthique par certains commentateurs. Ils ont eu accès aux jurés et au juge à l'époque, ce qui peut avoir incité le jury à condamner Sheppard et à ruiner sa vie. De plus, comme le note une étude de l'Université de l'Ohio, la presse a préféré les éditorialistes et les potins scandaleux aux reportages factuels pendant le procès.

Sheppard a continuellement fait appel du verdict dans les années qui ont suivi. Il a fait valoir que la frénésie entourant l'affaire avait détruit ses chances d'un procès équitable. Ses appels ont été systématiquement rejetés jusqu'en 1964 lorsque le juge du tribunal de district américain Carl A. Weinman a accepté la demande. Il estimait que Sam s'était vu refuser le droit à une procédure régulière, qu'il soit innocent ou coupable. La Cour suprême a soutenu cette idée et il a eu une autre chance en 1966.

En novembre de cette année, le deuxième procès a eu lieu et Sheppard a été acquitté. Son avocat était F. Lee Bailey, qui représenta plus tard le Boston Strangler, Patty Hearst et O.J. Simpson. Personne d’autre n’a jamais été accusé du meurtre de Marilyn, mais il y avait un autre suspect qui était sur le radar depuis les années 1950.

Richard Eberling exploitait une entreprise de nettoyage de vitres au moment du meurtre et du procès. Les Sheppard étaient ses clients et il aurait développé une relation étroite avec Marilyn. Il a également admis être sexuellement attiré par elle et raconté des histoires d'avoir eu des brownies avec elle dans la maison Sheppard. Certaines personnes qui croient qu'il est coupable ont émis l'hypothèse que cette attirance aurait pu stimuler ses pulsions meurtrières.

Il y a d'autres facteurs qui indiquent son implication. En 1959, Eberling a été arrêté sur une accusation de vol, qui était quand il a été soupçonné pour la première fois du meurtre de Marilyn. La police a enquêté sur sa maison et a trouvé des bijoux lui appartenant. Dans un effort pour le tromper, ils ont demandé pourquoi son sang avait été retrouvé dans la maison Sheppard après le meurtre. Eberling a déclaré qu'il s'était coupé le doigt alors qu'il travaillait là-bas quelques jours avant l'homicide.

En réalité, aucun sang n'avait été retrouvé et les flics essayaient vraisemblablement de lui tromper une confession. Eberling a subi un test polygraphique par la suite, mais les résultats n'étaient pas concluants et il était excusé de tout acte répréhensible. Lors du nouveau procès, Eberling a été convoqué comme témoin à décharge. Lorsqu'il s'est présenté à la barre, Sheppard ne l'a jamais identifié comme l'homme aux cheveux touffus avec qui il s'est battu la nuit du meurtre.

Les escapades criminelles d'Eberling se sont poursuivies pendant des années, ce qui a suscité un regain d'intérêt pour lui en tant que tueur dans l'affaire Sheppard. Il a été reconnu coupable de vol, de contrefaçon et de meurtre aggravé en 1989, mais son implication présumée dans le meurtre de Marilyn n'a jamais été confirmée. En interview pour le livre de James Neff Le mauvais hommecependant, Eberling a fait des commentaires suggérant qu'il était coupable. Par exemple, il a admis être dans la maison la nuit où Marilyn a été tuée, mais il est arrivé après l'incident et est sorti de la maison le plus rapidement possible.

Ces commentaires suggestifs n’ont pas résisté devant un tribunal. Lorsque l'affaire a été réexaminée en 2000, le jury a conclu que Sheppard était toujours le tueur le plus probable. C’était à peu près au moment où le fils de Sheppard a tenté de poursuivre le gouvernement pour l’emprisonnement injustifié de son père. Pourtant, il n’ya pas eu suffisamment de preuves concluantes pour confirmer qui était le coupable. Il y a de nombreuses raisons de soupçonner l'un ou l'autre.

Sheppard n’a pas pu remettre sa vie sur les rails. Il est décédé d'une insuffisance hépatique en 1970, quatre ans après sa sortie de prison. Après être redevenu un homme libre, il est retourné à la profession médicale avant de se lancer dans une carrière de lutteur professionnel. Son nom de catch était «The Killer Sheppard», suggérant qu'il n'avait aucun problème à exploiter sa notoriété pour booster sa carrière sur le ring.

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