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Pourquoi les oiseaux morts sont le signe d'avertissement ultime

Bienvenue à Éléments d'histoire, une chronique bihebdomadaire sur les tropes narratifs, ce qu'ils signifient et pourquoi ils ne disparaîtront pas. Cette entrée explique l'importance des oiseaux morts.


Lorsqu'un animal mort apparaît dans un film ou une émission de télévision, ce n'est généralement pas un bon signe. Du réveil à côté d'une tête de cheval coupée à la découverte d'un chat assassiné sur le pas de la porte, les créatures mortes, grandes et petites, servent souvent de présage aux ennuis à venir. Mais alors que les mauvaises vibrations sont présentes quelle que soit l'espèce, une sorte de bestiole se démarque avant tout des autres.

De tous les mauvais présages, il n'y a rien de tel qu'un oiseau mort. Des enfants étranges fascinés par les cadavres aviaires sont un signe de tendances alarmantes et insensibles (voir: Héréditaire; Les innocents). Des oiseaux morts tombent du ciel pour indiquer des catastrophes environnementales envahissantes (Tchernobyl; Sombre). L'histoire à l'écran des oiseaux morts est riche et variée, mais les implications sont remarquablement cohérentes: cela n'augure rien de bon.

Il y a un certain nombre de raisons pour lesquelles les oiseaux morts sont des signes de mort particulièrement puissants. Le simple fait est que les cadavres qui tombent du ciel comme la grêle macabre ou qui s'éclaboussent contre une fenêtre à grande vitesse apportent intrinsèquement du drame à la table d'une manière que les créatures terrestres et marines ont du mal à faire correspondre. Mais il y a aussi d'autres raisons avec un peu plus de nuances.

La raison principale est scientifique et ouvre la voie à une grande importance historique et culturelle accordée aux oiseaux morts. De nombreux oiseaux sont espèces sentinelles, ce qui signifie qu'ils sont particulièrement sensibles à la présence de toxines environnementales. En d'autres termes, leurs décès sonnent l'alarme d'une manière très réelle et non métaphorique.

Il convient de noter que de nos jours, les oiseaux ne sont pas vraiment les espèces sentinelles les plus «importantes» en termes de proéminence dans la recherche scientifique et autres; ce prix est décerné à des créatures décidément moins sexy comme les puces d'eau et les moules. Cependant, en termes d'importance culturelle, les oiseaux conservent un peu de monopole sur le concept d'espèces sentinelles.

Les canaris dans les mines de charbon sont largement considérés comme le premier exemple d'une espèce sentinelle, même si c'est un peu exagéré étant donné que les canaris ne s'installent pas naturellement dans les mines. Cela ressemble un peu plus à une application intelligente d'un concept qu'à un exemple particulièrement approprié du concept fondamental lui-même, mais je m'égare.

L'utilisation de canaris comme détecteurs de monoxyde de carbone a été proposée pour la première fois au tournant du siècle par le scientifique pionnier et le nutter merveilleusement moustachu John Scott Haldane (à ne pas confondre avec JBS Haldane, son fils, le scientifique-philosophe encore plus influent mais tout aussi peu orthodoxe) qui a inventé le terme «clone»). Haldane a initialement proposé l'utilisation de tout petit mammifère commun, comme les souris, mais a finalement préféré les canaris pour leur métabolisme rapide. On imagine que les mineurs ont également favorisé les canaris parce qu'ils n'étaient pas des rongeurs.

Au-delà des canaris, l'exemple le plus connu du concept d'espèce sentinelle est le titre de Rachel CarsonExposé historique sur les pesticides Printemps silencieux. Alors que le livre explore la menace que représentent les pesticides pour les écosystèmes et la santé humaine de différentes manières, son exemple le plus célèbre concerne les oiseaux de proie et le DDT.

Parce qu'ils sont au sommet de la chaîne alimentaire, les oiseaux de proie sont particulièrement sensibles à l'utilisation répandue de pesticides par le phénomène connu sous le nom de bioamplification. Fondamentalement, cela se passe comme suit: le DDT tue les insectes; les petites créatures mangent un tas d'insectes et ingèrent du DDT dans le processus mais pas assez pour être dangereuses; les créatures de taille moyenne mangent de petites créatures, et la même chose se produit; mais alors un faucon pèlerin mange un tas de créatures de taille moyenne pour le dîner et obtient une dose nocive de DDT dans le processus.

En somme, l'introduction de toxines à la base d'une chaîne alimentaire a tendance à créer des répercussions claires au sommet. Que la partie la plus emblématique de la publication phare de Carson et donc toute sa carrière concerne les oiseaux est vraiment assez ironique; sa spécialité formée était en fait la biologie marine, qui était également au centre de la plupart de ses travaux.

Entre le gazouillis, l'aéronautique voyante et l'apparence assez souvent colorée, les oiseaux font connaître leur présence animée de manière à rendre leur absence (ou leur disparition) particulièrement visible. Les oiseaux ne sont pas toujours les espèces sentinelles les plus précises sur le plan technique, mais ils représentent l'incarnation la plus évidente du concept de base de rendre visible une menace invisible.

Au-delà du métabolisme rapide et plus esthétique que les rongeurs, quand un canari meurt, c'est un passage assez évident. Quand une souris reste silencieuse et silencieuse, vous devez toujours lui donner quelques conseils pour vérifier qu'elle n'est pas seulement en train de dormir ou de tracer ou ce que vous avez.

En tant que tel, lorsque vous passez du fait à la fiction, il n'est pas surprenant que les oiseaux soient les espèces sentinelles de choix. Dans les récits à l'écran de toxines environnementales, en particulier de la variété radioactive, le tir "oiseau mort tombe du ciel" est un favori régulier pour une bonne raison. C’est l’une des façons les plus frappantes et dramatiques visuellement de transmettre rapidement l’essentiel du concept d’espèce sentinelle à un public.

De la simple mise en scène de la réalité scientifique du concept d'espèces sentinelles, il suffit de passer du littéral au figuré pour faire des oiseaux morts un avertissement pour toutes sortes de menaces invisibles, des radiations nucléaires à un enfant possédé par le fantôme d'un sociopathe.

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